Archaeopteryx


¿Qué fue el Archaeopteryx?

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Lo que si es seguro, es que el Archaeopteryx fue un animal alado, no mediante membranas como en el caso de los pterosaurios, si no que era poseedor de plumas y que vivió en el Jurásico superior en lo que hoy es Alemania. A partir de aquí, este animal se convierte en un mundo lleno de controversias que ni ornitólogos y paleontólogos se ponen de acuerdo en la naturaleza de éste. Los científicos están divididos en cuanto su origen,  capacidad de vuelo y su lugar en la escala evolutiva. Los ornitólogos consideran que se trata de un ave con numerosos rasgos anatómicos reptilianos sin ser descendiente de los dinosaurios y que vivía y pasaba gran parte del tiempo en los árboles. En cambio, para los paleontólogos o la mayoría de ellos, se trata de un eslabón en la evolución de los dinosaurios terópodos hacia las aves, y al contrario que los ornitólogos, creen que se trata de un dinosaurio alado que pasaba la mayor parte del tiempo en el suelo y no en los árboles, y que tenía más características que están presentes en los dinosaurios que en las aves, lo que hace que esta especie se convierta en un fósil de transición, ya que comparte rasgos con las aves mientras que mantiene los de los dinosaurios.

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Con las aves compartía como es evidente y apreciable a simple vista, la presencia de plumas, a parte de esto compartía también:

-El hueso premaxilar alargado, estrecho y más puntiagudo anteriormente, con procesos nasales más largos.

-La engrandecida musculatura temporal basicranial no se extiende hacia los huesos frontales.

-Hueso cuadrado con doble cóndilo articulándose con el hueso proótico del cráneo.

-Clavículas fusionadas formando una fúrcula robusta, que permite la inserción de la hipertrofiada musculatura del vuelo.

-Escápula con proceso acromial más o menos prominente para la inserción ligamentosa a la clavícula. 

-Hueso coracoide grande y torcido posteriormente, más que en los coelurosaurios.

-Antebrazo y manos muy largas.

-Hueso isquio aplastado y dorsoventralmente profundo.

-Comparado con los pterópodos, la tibia, el peroné y los metatarsales son relativamente más alargados con respecto al fémur.

-Peroné atenuado distalmente, y no se extiende hasta el final de la tibia.

-Tarsales y metatarsales fusionados al menos distalmente en los adultos.

-El primer dedo del pie (HALUX) es alargado y se extiende hacia atrás.

-El metatarsal 1 unido a la parte distal del metatarsal 2.

-Las alas tienen plumas de presencia moderna.

-La estructura del paladar es distintivamente aviar y similar a la de los tecodontes y cocodrilos.

-Ausencia de hueso coronoide y presencia de conductos neumáticos en los huesos.

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Con los dinosaurios y otros reptiles compartía características como:

-Procesos maxilares del hueso premaxilar reducidos.

-Apertura nasal frontal separada del ojo por una gran menestra preorbital.

-Presencia de cola larga.

-Los dedos de las alas tienen garras.

-Costillas delgadas, sin uniones o procesos uncinados.

-Las vértebras del tronco tienen estructura reptiliana, no están fusionadas y carecen de la apariencia peduncular y espinosa de las aves.

-Articulación en forma de disco de las vértebras cervicales.

-Presencia de costillas en la región estomacal.

-Presencia de placas interdentales.

-Cresta deltoide del húmero, y cóndilos radial y cubital miran hacia el lado anterior.

-Tarsales proximales fusionados a la tibia/peroné y uno a otro en los adultos (en algunos ceratosaurios).

-Los huesos carpales de la muñeca no están fusionados, con la excepción del tercer carpal. Articulación de la muñeca flexible.

-Los huesos tarsales en el tobillo son libres con la excepción del tercer tarsal fusionado.

-El esternón no es óseo ni hay quilla, por tanto no hay puntos de la inserción para los músculos del vuelo.

-El coracoides es redondeado.

-Proceso ascendente en el astrágalo.

-Acetábulo perforado.

-Pelvis moderadamente opistopúbica y libre.

-Forma y posición general de las alas.

-Pubis alargado y dirigido hacia atrás.

-Ausencia de pico (huesos premaxilar y maxilar no tienen cubierta queratinizada).

-Forma del cerebro con hemisferios alargados, delgados y cerebelo situado detrás del cerebro medio.

-Sacro formado por seis vértebras.

-El peroné tienen la misma longitud que la tibia.

Así pues, Archaeopteryx comparte mas rasgos con los dinosaurios que con las aves, de hecho, el esqueleto se parece extraordinariamente al de un dinosaurio terópodo, es por esto que para muchos paleontólogos, este animal era un dinosaurio con plumas y no un ave, pudiendo ser un eslabón de la secuencia evolutiva.

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 En cuanto a la capacidad de vuelo del Archaeopteryx, tampoco esta muy claro que fuese un gran volador, y si se trata de un animal terrestre o arbóreo. Hay científicos que creen que era estrictamente terrestre y no podía volar en absoluto, puesto que carecía de huesos pectorales en los que se sujetarían los fuertes músculos necesarios para el vuelo, usando las alas para atrapar a los insectos de los cuales se alimentaba. Sin embargo, la mayoría sostienen que tenia capacidad para volar, ya que comparando las plumas mejor conservadas con las de las aves modernas, las del Archaeopteryx eran asimétricas, teniendo el raquis desplazado hacia uno de los bordes de la pluma al igual que en las aves voladoras actuales y a diferencia de las que no lo son.

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 Entonces, ¿era el Archaeopteryx un animal de aleteo activo y potente? ¿o era solamente capaz de planear?

Estudios centrados en la muñeca del Archaeopteryx, indican que no podía mantener un vuelo de aleteo activo y no tenia la flexibilidad suficiente como para realizar los complejos y variados movimientos del vuelo potente. Es posible que Archaeopteryx planease a distancias cortas para desplazarse e ir de un árbol a otro. Pero lo cierto es que, este animal aun está rodeado de cantidad de teorías, opiniones, controversias y estudios que contradicen a otros.

 Hasta hoy se han encontrado 7 fósiles de Archaeopteryx, y una pluma que se encontró en 1861 cerca de Solnhofen (Alemania) la cual representó toda una revelación cuando fue descrita por H Meyer.

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En 1855 se encontró en Reidenburg (Alemania) el primer espécimen de Archaeopteryx, y fue clasificado como terodáctilo por H Meyer en 1875. Curiosamente Meyer describe que tiene una membrana de vuelo diferente a cualquier otro terodáctilo conocido, pero un nuevo examen del fósil  en 1970 por Ostram reveló que tenía plumas, desvelando su verdadera identidad.

Un segundo Archaeopteryx se encontró en Langenalthiem (Alemania) en 1861, fue descubierto por H Meyer. La muestra fue vendida por 700 libras al Museo Británico  de Historia Natural de Londres. En 1863 se describió por Richard Owen (Director del Museo). Vio que era un hallazgo importante, pensando que se trataba de una forma transitoria.

En 1877 se encontró otro fósil en Blumenberg (Alemania). A diferencia con la muestra de Londres, ésta tenía la cabeza completa, aunque muy triturada. Fue adquirida por el museo de Berlín y posteriormente descrita por W Damas en 1884.

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En Workerszell (Alemania) apareció otro, es la pieza más pequeña de todas. Se descubrió en 1951 y descrita por P Wellnhofen en 1974.

La quinta pieza apareció en 1958, también en Longenalthiem al igual que la del Museo de Londres. La pieza es solamente el torso del animal, y la única pieza que sigue en manos privadas. Se desconoce su paradero.

De nuevo aparece otro Archaeopteryx en Eichstätt (Alemania). Éste fue descubierto por un trabajador turco en 1960. Al principio fue identificado como Compsognathus por un coleccionista aficionado, pero en un segundo examen mas detallado y realizado por P Wellnhofen en 1988, reveló que los brazos eran demasiado largos para el tamaño corporal y que existían restos de plumas.

El último fósil de Archaeopteryx se encontró en Solnhofen (Alemania) en 1988, y descrito por Wellnhofen en 1993. Fue clasificado como una nueva especie de Archaeopteryx (Archaeopteryx Bavarica), aunque la información de este animal es limitada.

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RAÚL ESPERANTE. Ciencia de los Origenes, ¿Que es Archaeoptryx?. Geoscience Research Intitute Loma Linda, California. Pag. 2-6.

CHRIS NEDIN. (1995-1997) The Archaeopteryx. FAQs. Pag 2.

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